Investiga, que no es poco

¿Qué factores regulan las poblaciones humanas en ausencia de tecnología?

Hoy os resumimos un interesante trabajo, publicado en la revista PNAS, en el que investigadores del Departamento de Ciencias Geológicas y Geografía de la Universidad de Helsinki muestran cómo, en ausencia de una tecnología avanzada, las condiciones ambientales y las interacciones con otras especies regulan la densidad de las poblaciones humanas, y cómo el peso de estas variables varía en función del contexto de las diferentes regiones del planeta.

¿Qué factores determinan la abundancia de una especie a lo largo del planeta?

Estamos ante una de las preguntas estrella en el campo de la macroecología − el estudio de los patrones y procesos ecológicos a gran escala −, la cual mantiene desde hace varias décadas a los ecólogos trabajando duro para darle respuesta. Sin embargo, la mayoría de investigaciones llevadas a cabo en este campo han dejado de lado al ser humano, que no deja de ser otra pieza más en interacción con los factores ambientales y resto de especies con los que compartimos el ecosistema. Así pues, el estudio que hoy os presentamos supone una importante contribución para resolver este enigma.

¿Qué factores regulan las poblaciones humanas de cazadores-recolectores?

Para llevar a cabo este trabajo, sus autores han recopilado datos de 300 grupos étnicos de cazadores-recolectores (con un nivel de tecnología muy primario) asentados a lo largo de todo el planeta y caracterizados por tener nula o escasa relación con poblaciones cercanas de agricultores. De manera general, estos datos se basan en los trabajos desarrollados por antropólogos durante la segunda mitad del siglo XVIII y la primera mitad del XIX, ya que en la actualidad la mayoría de estos grupos humanos han desaparecido o han abandonado las prácticas cazadoras-recolectoras. No obstante, algunos grupos como los Hadza, de Tanzania, todavía sobreviven como cazadores-recolectores.

Andreas Lederer

Dos integrantes de la etnia Hadza regresan de su jornada de caza. Autor: Andreas Lederer en wikimedia commons (CC BY 2.0).

Los resultados del trabajo muestran que la densidad de población de grupos de cazadores recolectores está mayormente determinada por factores como la producción primaria neta (la capacidad de los ecosistemas de adquirir energía por encima de su consumo propio), la biodiversidad y las interacciones con otras especies, representadas en este caso a través del estrés causado por organismos patógenos, e función de la región del planeta en la que nos encontremos. Entrando en mayor detalle, el estudio constata que el nivel de producción primaria neta regula la densidad poblacional a nivel global, siendo el efecto limitante de esta variable especialmente destacado en latitudes altas. Por otro lado, la mayor influencia de la biodiversidad se da hacia latitudes medias en regiones con baja productividad (principalmente zonas áridas y semiáridas). Finalmente, la interacción con patógenos es el factor más relevante en zonas con alta productividad, o lo que es lo mismo, en los trópicos, fundamentalmente. Los resultados también indican que los bosques de zonas templadas y subtropicales son capaces de mantener las poblaciones más numerosas de cazadores-recolectores. Por tanto, en conjunto, estos hallazgos documentan que los factores ambientales juegan un papel clave a la hora de conformar los patrones de densidad poblacional de humanos pre-agricultores.

Screen Shot 2019-04-17 at 22.47.32

Distribución geográfica de los efectos limitantes de producción primaria neta (NPP), biodiversidad (Biodiversity) e interacciones con patógenos (Pathogens). Rojo, verde y azul indican que predomina el efecto limitante asociado a patógenos, producción primaria neta o biodiversidad, respectivamente.  Fuente. Tallavaara et al. 2017.

Gracias a la compleja cultura desarrollada y acumulada durante milenios, tendemos a pensar que las poblaciones humanas están por encima de las leyes naturales y fuerzas ecológicas que afectan al resto de especies. Sin embargo, los resultados de este trabajo muestran que la evolución cultural no ha librado a los cazadores-recolectores humanos de estar sujetos a las condiciones ambientales y la interacción con otras especies. Finalmente, los resultados de este estudio sugieren que, en regiones como la Cuenca Mediterránea, y ante escenarios donde el acceso a tecnología avanzada pueda estar limitado, la conservación de la biodiversidad y los conocimientos que favorecen el control de los patógenos pueden resultar factores clave para que las poblaciones humanas mantengan elevadas densidades.

 

Artículo completo:

Tallavaara M, Eronen JT & Luoto M (2017) Productivity, biodiversity, and pathogens influence the global hunter-gatherer population density. Proceedings of the National Academy of Sciences of the United States of America, 115: 1232-1237. doi: 10.1073/pnas.1715638115.